Petite histoire du panneau photovoltaïque

C’est en 1839 que l’effet photovoltaïque est pour la première fois mis en évidence par un certain Edmond Becquerel. Se doutait-il que cette découverte représentait les prémices de milliers de mètres carrés de panneaux photovoltaïques près de 170 ans plus tard ?

Naissance des panneaux photovoltaïques dans le monde

Becquerel avait réalisé que certains matériaux peuvent produire de petites quantités d’électricité lorsqu’ils sont exposés à la lumière. En 1905, Albert Einstein va un peu plus loin. Il explore l’effet photovoltaïque et montre le potentiel de production d’électricité à la lumière solaire. Concrètement, c’est Robert Milikan en 1916 qui réussit en premier à produire de l’électricité avec une cellule solaire.

Il faut ensuite attendre une quarantaine d’années avant de connaître une nouvelle évolution majeure. En 1954, les laboratoires Bell construisent les premiers panneaux photovoltaïques.

Mais c’est une nouvelle fois la guerre froide et la course à l’espace qui vont donner leur véritable impulsion aux panneaux photovoltaïques. En 1958 sont ainsi envoyés dans l’espace les premiers satellites équipés de cellules photovoltaïques.

Les progrès de la recherche mènent, une décennie plus tard, aux premiers panneaux photovoltaïques domestiques : en 1973, une première maison est équipée aux Etats-Unis. Le rendement est alors très limité : 1% contre 15% aujourd’hui.

Développement des panneaux photovoltaïques

A savoir Dates clés de l’histoire des panneaux photovoltaïques
1939 : Becquerel découvre l’effet photovoltaïque
1875 : article de Siemens sur l’effet photovoltaïque sur les semi-conducteurs
1958 : des satellites équipés de panneaux photovoltaïques sont envoyés dans l’espace.
1973 : première habitation alimentée par des panneaux photovoltaïques aux USA.
1983 : première voiture solaire. Elle parcourt 4 000 km en Australie.
1984 : Prince, Chapin et Pearson mettent au point la première cellule photovoltaïque haut rendement
1900 : plan « 100 000 toits solaires » en Allemagne
1994 : repris au Japon
2010 : la puissance totale mondiale installée produit 40 GW

Le véritable envol des panneaux photovoltaïques a lieu au milieu des années 90, et surtout en Allemagne où les premières installations sont raccordées au réseau dès 1995. L’Allemagne a joué un rôle de pionnier à l’échelle européenne. Et a d’ailleurs poursuivi dans cette voie : le pays est aujourd’hui la plus grosse puissance photovoltaïque européenne avec une moyenne de 211 Wc installés par habitant (76 en Belgique). Sa capacité de production représente même 44 % de la capacité totale mondiale. Cette dernière se montait en 2010 à 40 GW.

Quid en Belgique ?

Les panneaux photovoltaïques se sont véritablement développés à partir de 2001 en Belgique. Depuis lors, les primes, réductions fiscales et autres avantages ont dynamisé un marché qui représente aujourd’hui près de 30 000 emplois. La Belgique est, proportionnellement, un producteur important, puisque sa puissance totale de panneaux photovoltaïques représente près de 2 % de la puissance mondiale.

Et même si les avantages sont réduits en 2012, l’installation de panneaux photovoltaïques reste largement rentable dans le royaume. La progression de cette énergie verte devrait donc encore se faire sentir cette année.

Du photovoltaïque partout

Chargeurs photovoltaïques pour iPhone, iPad, vélo, appareil photo… Les inventions autour des panneaux photovoltaïques se sont multipliées ces dernières années. La dernière en date est très prometteuse : un simple film transparent (type film protecteur) à poser sur l’écran de votre Smartphone permet de le recharger grâce à l’énergie solaire.